Over de Paralympische Spelen

De Paralympische Spelen zijn uitgegroeid tot het, op de Olympische Spelen en het WK voetbal na, grootste sportevenement ter wereld. Maar liefst 2.15 miljoen toeschouwers vonden hun weg naar de stadions, en in totaal keken ruim 4 miljard mensen naar de Spelen op televisie.

Dit zijn uiteraard slechts enkele voorbeelden van de manier waarop de Paralympische Spelen, de Paralympische sport, zich de laatste jaren op opmerkelijke wijze hebben ontwikkeld. Een stukje Paralympische geschiedenis…

Van Stoke Mandeville naar Rome

De bron van deze sport bevindt zich zeer nabij: het Verenigd Koninkrijk. De therapeutische capaciteiten van sport in het proces van revalidatie werden door neuroloog Dr. Ludwig Guttman voor het eerst concreet geopenbaard. Guttman kwam als dokter in het Stoke Mandeville ziekenhuis regelmatig in contact met veteranen van WO II. Men stelde jammerlijk vast dat vele verlamde soldaten enkele maanden na hun ongeval het leven lieten ten gevolge van inactiviteit of diverse kleinere kwalen.

Sir Ludwig integreerde daarom een eenvoudig balspel in het pijnlijke revalidatieproces van deze patiënten. Het startsein voor de ontwikkeling van het belang van sport in de medische middens, die snel op internationaal vlak erkenning kreeg.

Dr Guttman zorgde ervoor dat de allereerste 1948 International Wheelchair Games samenvielen met de Olympische Spelen van dat jaar. Zijn droom : een vierjaarlijkse wereldwijde sportcompetitie voor personen met een handicap, als “equivalent van de Olympische Spelen”.

Twaalf jaar later kwam zijn droom uit. De allereerste ‘Paralympische Spelen’ werden gehouden te Rome, Italië, in 1960. Zo’n 400 atleten vertegenwoordigden er 23 landen. 

“One bid, one city”

Sinds 1988 worden de Paralympische en de Olympische Spelen georganiseerd in hetzelfde land, dezelfde stad en dezelfde stadions. In 2001 kwamen het International Olympic Committee – o.l.v ‘onze’ Graaf Jacques Rogge – en het International Paralympic Committee tot een overeenkomst die de gastheer van de Olympische Spelen verplicht om zo’n 15 dagen na de Olympische ook de Paralympische Spelen te organiseren.

De Paralympische Spelen van Londen verzamelden niet minder dan 4.302 atleten uit alle hoeken van de wereld (164 landen). In Rio de Janeiro worden een gelijkaardig aantal atleten uit 176 landen verwacht zich te plaatsen.

Zomer en Winter

Net als de Olympische Spelen, worden de Paralympische Spelen georganiseerd in twee seizoenen: zomer en winter. De eerste winterspelen werden gehouden te Zweden in 1976 en verwelkomden 12 landen. Enkel alpine skiing en cross-country skiing stonden toen op het programma.

Tot 1992 werden de zomer- en winterspelen in hetzelfde jaar georganiseerd. Met Barcelona ’92 werd de vierjaarlijkse cyclus doorbroken. De Paralympische Spelen vallen nu dus verplicht samen met de Olympische variant. Vandaag staan ook ice sledge hockey, biathlon, para-snowboard en wheelchair curling op het programma van de Winterspelen.